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La industria francesa del guildive o del ron

En 1781, en la isla de Mauricio en el Océano Índico, Joseph-François Charpentier de Cossigny publicó un tratado sobre cómo destilar para su consumo una serie de licores destilados o ron, cuyo material de base era la caña de azúcar, escribiendo:

Durante mucho tiempo en las colonias francesas e inglesas de América, se ha hecho un fuerte licor que lleva el nombre de Guildive, o Tafia o Ron; esta última palabra es inglesa y las otras dos son francesas aunque las dos palabras francesas a menudo se confunden … » guildive » se aplica al licor fuerte obtenido destilando el jugo de caña de azúcar triturada … y que se ha dejado fermentar sin mezclarlo con cualquier cosa. «Tafia» por otra parte, se hace destilando los jarabes y espuma creados durante la producción de azúcar, después de haberlos dejado fermentar con la adición de agua purificada.(1)

Siguiendo esta doble clasificación del alcohol destilado derivado de la caña de azúcar, Charpentier de Cossigny nos lleva directamente a los detalles técnicos de la producción de azúcar preindustrial, así como de los métodos de la destilación del alcohol. Independientemente del producto final y del lugar de producción (Océano Índico, Mar Caribe o Francia), el azúcar y sus derivados se producían, intercambiaban y consumían cada vez más en la Europa y el mundo atlántico del siglo XVIII, a causa de la esclavitud y del sistema de plantación que se había desarrollado alrededor de los esclavos. La democratización del consumo de azúcar y sus derivados comenzó a finales del siglo XVII y creció con los bajos precios de los productos alcohólicos. Aunque el comercio del azúcar ha sido estudiado con gran detalle en las historias del mundo del Caribe y del Atlántico, se ha prestado menos atención a los subproductos y derivados del azúcar, que eran una característica obligatoria y omnipresente de la producción azucarera y necesaria para hacer rentable el sistema de plantación. Los empresarios de las colonias azucareras francesa, británica, española y portuguesa buscaron caminos a lo largo de los siglos XVII y XVIII para comercializar azúcar y alcohol en sus distintas variantes.

En el Caribe se desarrolló un intenso intercambio interinsular de alcohol destilado basado en el azúcar, junto con el crecimiento de las plantaciones de azúcar, que se produjo lenta y erráticamente a mediados del siglo XVII. Los plantadores de azúcar holandeses y los trabajadores brasileños esclavizados fueron expulsados de Brasil en 1654 y muchos buscaron refugio en el Caribe: los holandeses habían ocupado Brasil desde 1626. El misionero dominicano Jean-Baptiste Du Tertre, describe en la década de 1660 como las islas caribeñas francesas e inglesas se estaban volviendo economías de plantación de azúcar, describiendo con detalle la producción regional y ciertos usos del azúcar:

Ni la caña de azúcar triturada ni la escoria que se elimina del segundo y tercer caldero de ebullición de azúcar es inútil. La escoria está reservada en un canal donde se mantiene para hacer una   eau-de-vie, o brandy. Los esclavos preparan una bebida intoxicante de ella, y se vende bastante bien en las islas; el jarabe de azúcar también se vende bastante bien porque se utiliza para la fabricación del pan de especias en Europa. … estos pequeños trucos contribuyen significativamente al rendimiento de una buena plantación de azúcar. (2)

El misionero Jean-Baptiste Labat, coautor religioso de Du Tertre, escribe unas décadas más tarde sobre el consumo de alcohol de los esclavos en estas economías locales y regionales que crecieron alrededor del azúcar:

En las plantaciones de azúcar donde hay dos calderas de ron, se pueden producir semanalmente 160 botellas, más o menos. Esta manufactura da un beneficio considerable al plantador; porque incluso cuando se trabaja 45 semanas al año, esto todavía resulta en 60 barriles de ron, de los cuales al menos 54 pueden ser vendidos, mientras que el resto se consume en la plantación. (3)

Aquí, Labat podría estar planteando la cuestión del consumo esclavo de ron, que era una característica central de la vida de la plantación. Informalmente, el consumo de alcohol por parte de los esclavos tuvo lugar a través de la proximidad de los esclavos como productores, es decir, a través del «robo», como lo señalaron en sus diarios y denuncias, los colonos y administradores coloniales durante este período. Más formalmente, el ron fue distribuido a los esclavos como parte de sus raciones, y más significativamente como recompensas e incentivos por un trabajo particularmente difícil o peligroso, que a menudo era entonces  asociado con el funcionamiento de los ingenios azucareros donde la caña se aplastaba mecánicamente, lo que condujo a altos índices de mutilación y muerte. La legislación no lo permitía. El Code Noir prohibía la distribución de ron a los esclavos para evitar altercados, lo que indica que las plantaciones se regían por otras prácticas. Esta práctica es un ejemplo de la importancia de las economías informales en el mundo atlántico: los esclavos no eran pagados por su trabajo, que sin embargo era altamente valorado, y la costumbre de dar ron como pago del trabajo y riesgo era parte de la economías locales que se desarrollaron a partir del crecimiento de las plantaciones de azúcar.

En 1713, debido a la presión de los poderosos productores de coñac, nerviosos al haber perdido el mercado británico durante la Guerra de Sucesión Española, se aprobó una ley en Francia que prohibía la producción o la importación de alcohol destilado, que permaneció en vigor durante la mayor parte del siglo XVIII. Mientras el ron inglés se transportaba en la Royal Navy, en barcos pesqueros rumbo a Terranova y en buques esclavistas rumbo a África Occidental, y melaza inglesa se usaba habitualmente en las cocinas de Inglaterra y Nueva Inglaterra, las restricciones metropolitanas francesas sobre la producción e intercambio del ron marginaron su producción y disminuyeron dramáticamente el valor del ron y de la melaza francesa. El ron producido en las islas francesas seguía siendo la bebida de los esclavos y se expandió en cierto grado a las Américas, a menudo como carga de retorno para los envíos de provisiones procedentes tanto de las colonias francesas como británicas del norte.

El alcohol destilado en el Caribe francés se vendía en las colonias septentrionales de Louisiana, Acadia y Canadá. Su consumo fue habitual en las ciudades de Montreal, Quebec, Trois-Rivières y Port-Royal (y Nueva Orleáns en el siglo XVIII) y se comerció con los nativos en el comercio de pieles. En cambio, esta prohibición fue un revulsivo para el brandy francés, enviado en el siglo XVII desde La Rochelle, y más tarde de los otros puertos del Atlántico francés, como Nantes y Burdeos. Aunque no hay registros que establezcan exactamente cuándo el brandy fue introducido por primera vez en Nueva Francia como un bien comercial, fue seguramente en el primer tercio del siglo XVII, mucho antes de que las plantaciones de caña de azúcar y las refinerías se establecieran en las islas Caribe.

A pesar de esa introducción temprana, es probable que los holandeses o los ingleses fueran, de hecho, los primeros en comerciar con algún brandy con los nativos en el Orange en los inicios del siglo XVII. Hay evidencia de que los comerciantes de pieles ingleses en el actual Maine comerciaban con aguardiente a cambio de pieles en 1633, y que los holandeses vendían su propio brandy a cambio de pieles en esa misma década. Puede sonar irónico, pero es muy probable que el brandy holandés no fuera más que un destilado de los jarabes de azúcar comprado en las islas francesas del Caribe a un bajo precio. El mismo comercio transatlántico de jarabes azucarados franceses para fabricar los panes de especias que Du Tertre observó en la década de 1660 los puso en contacto con los destiladores holandeses.

La historia del comercio intercolonial entre las colonias meridionales y septentrionales de Francia es realmente la historia de una serie de iniciativas fallidas. La primera mitad del siglo XVIII vio el crecimiento significativo de un comercio intercolonial entre los dos principales centros franceses del nuevo mundo, un comercio caracterizado por el intercambio de ron y melaza a cambio de provisiones. Este comercio fue en gran parte el resultado del establecimiento del fuerte de Louisbourg en 1713, que durante 40 años funcionó como un entrepôt francés  para mercancías procedentes de las Antillas francesas, Nueva Francia, y a pesar de la legalidad cuestionable de ella, de Nueva Inglaterra. Sin embargo, este período relativamente breve hizo poco para desalojar la preeminencia del brandy francés en Nueva Francia y como un bien comercial a lo largo de todo el siglo XVIII.

La región del nuevo mundo, que absorbió en última instancia la mayor parte de los subproductos azucareros franceses, fue en realidad Nueva Inglaterra. El hecho de que el comercio entre las Antillas francesas y Massachusetts, Rhode Island, Connecticut y Nueva York en la era colonial fuera ilegal hace que este conjunto de intercambios sea uno de las grandes historias de contrabando en el nuevo mundo. El comienzo de este comercio data de mediados del siglo XVII con el desarrollo de ambas regiones, pero ganó un impulso a inicios del siglo XVIII. Este impulso fue el resultado de la presión tanto de los británicos como de los franceses a ambos lados del Atlántico. La legislación de 1713 que prohibía la producción e importación de ron francés redujo precipitadamente el valor de su materia prima (melaza francesa). La melaza francesa era ahora más barata para los comerciantes de Nueva Inglaterra, en lugar de la melaza británica más cara en las Indias Occidentales.

¿De dónde procedía la demanda de melaza en Nueva Inglaterra? Bueno, como John Mc Cusker ha demostrado, estaban desarrollando su propia industria del ron, una industria impulsada en gran parte debido a que las guerras del siglo XVIII estaban haciendo escaso el brandy francés en Inglaterra y Nueva Inglaterra. A pesar de que el papel desempeñado por la melaza francesa en los inicios de la industria fue menor, hacia finales de la década de 1760, la melaza de las Antillas francesas constituía el 87% de la melaza utilizada en las destilerías de las trece colonias de Nueva Inglaterra. Así, los mercados británicos y del oeste de la India crecieron para el ron de Nueva Inglaterra y reemplazaron al brandy francés.

Realmente hay  tres contextos globales superpuestos en la circulación y el consumo del ron y de la melaza del Caribe francés en los siglos XVII y XVIII. El primero es la introducción transimperial de la destilación, como proceso, en las Américas, donde se aplicó a un material de base del Nuevo Mundo, el jarabe de azúcar, un proceso de destilación propio de las bebidas alcohólicas fermentadas europeas, como el vino y la cerveza. El segundo contexto es la comercialización transimperial, transamericano y la difusión de los subproductos de las plantaciones de caña de azúcar del Caribe y sus implicaciones en la modificación de hábitos de consumo cotidiano. El contexto final es el transatlántico y, de hecho, el comercio global del ron y la melaza francesa de bajo precio vendida a los holandeses bajo la presión de los productores de coñac a la Corona francesa para mantener el ron caribeño al margen del mercado metropolitano.

Bibliografía:

Basado en el original de B. Mandelblatt, Transimperial geographies of Rum, Age of Revolutions, University of Toronto, 2016

(1) Joseph-François Charpentier de Cossigny, Mémoire sur la fabrication des Eaux-de-Vie de Sucre…, l’Isle de France, 1781, p. I-II.

(2) Jean-Baptiste DuTertre, Histoire générale des Antilles habités par les Français…, Paris, 1667-71, vol. II, p. 124.

(3) Jean-Baptiste Labat, Nouveau voyage aux isles de l’Amérique, contenant l’histoire naturelle de ces pays…, Paris : G. Cavelier, 1722, 6 tomes; tome 3, p. 410, 415. Italics are for emphasis.

(4) John J. Mc Cusker, The Rum Trade and the Balance of Payments of the Thirteen Continental Colonies, 1650-1775, PhD Dissertation, Department of History, University of Pittsburgh, 1970, p. 423.

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La industria francesa del guildive o del ron
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En 1781, en la isla de Mauricio en el Océano Índico, Joseph-François Charpentier de Cossigny publicó un tratado sobre cómo destilar para su consumo una serie de licores destilados o ron, cuyo material de base era la caña de azúcar.
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Dídac Cubeiro
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Categorías: Imperio Francés
Etiquetas: Economía

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