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El comercio en el Imperio Británico

Un poder floreciente

El largo siglo XVIII, desde la Revolución Gloriosa hasta Waterloo, fue el período en el que Gran Bretaña ascendió a una posición dominante entre los imperios comerciales europeos y se convirtió en la primera nación occidental en industrializarse.

El alcance del cambio económico entre 1688 y 1815 se puede discernir a través de un vistazo al estado de las condiciones económicas y sociales a nivel doméstico, y el crecimiento del comercio y el imperio al principio y al final de ese período.

En 1688, Inglaterra y Gales tenían una población de 4,9 millones, y la economía interna todavía se basaba en gran medida en el trabajo y la producción agrícolas.

La industria doméstica floreció, con muchos trabajadores que ejercían ocupaciones duales de manera estacional en la industria y la agricultura. La sociedad inglesa tenía un sector de floreciente y más extenso que cualquier otro país occidental, incluida Holanda. Esto proporcionó una plataforma sólida para el comercio y la colonización en territorios remotos.

Los comerciantes enviaron barcos para el comercio con América del Norte y las Indias Occidentales, donde Inglaterra había establecido una red de colonias, luego del asentamiento permanente de Virginia en 1607 y la adquisición de Barbados en 1625. Unas 350.000 personas habían emigrado de Inglaterra a través del Atlántico a fines del siglo XVII.

Solo en 1686, estas colonias enviaron bienes por valor de más de £ 1 millón a Londres. Las exportaciones a las colonias consistían principalmente en tejidos de lana; las importaciones incluían azúcar, tabaco y otros alimentos tropicales para los cuales había una creciente demanda de los consumidores.

El comercio triangular de esclavos había comenzado a suministrar a estas colonias del Atlántico mano de obra africana no libre, para trabajar en las plantaciones de tabaco, arroz y azúcar. Se basó en las actividades de la Royal African Company, con sede en Londres.

Comercio y asentamiento también se produjo en aguas asiáticas. Esto se basó principalmente en las actividades de East India Company, una gran sociedad anónima con sede en Londres. Los barcos de la flota de East India Company comerciaron principalmente en lingotes, textiles y té con Bengala.

El comercio exterior se llevó a cabo dentro del marco mercantilista de las Leyes de Navegación, que estipulaba que todo el comercio de productos básicos debería tener lugar en barcos británicos, tripulados por marineros británicos, que comercian entre puertos británicos y aquellos dentro del imperio.

A pesar de estos desarrollos, en 1688, Gran Bretaña todavía era un competidor vulnerable por las participaciones en las colonias y el comercio de ultramar; sus rivales eran los imperios comerciales de Francia y los Países Bajos, así como España y su estado cliente, Portugal.

Crecimiento del imperio

Al final de las guerras napoleónicas, este escenario se había transformado. El crecimiento de la población aumentó rápidamente después de c.1770, y para 1815 la población británica totalizaba 12 millones.

La productividad agrícola, la protoindustrialización, el crecimiento de la fabricación y las nuevas tecnologías minerales, junto con la llegada de las fábricas, han ayudado a la economía a industrializarse. Las ocupaciones duales habían sido superadas en gran medida por condiciones de trabajo regulares y especializadas.

El comercio y la colonización también se habían desarrollado rápidamente. En 1700, la mayor parte del comercio exterior, por volumen y valor, todavía se realizaba con Europa, pero durante el siglo XVIII, el comercio exterior británico se «americanizó». Para 1797-8, América del Norte y las Indias Occidentales recibieron el 57 por ciento de las exportaciones británicas y suministraron el 32 por ciento de las importaciones.

Después de que el monopolio de la Compañía Real Africana fue rescindido en 1698, los británicos se convirtieron en los transportistas de esclavos más grandes y eficientes del Nuevo Mundo. Las casas de comerciantes privadas proporcionaron el capital para esta actividad comercial, y Jamaica, la mayor colonia británica de esclavos, también era la colonia más rica del Imperio Británico.

Para 1775, Gran Bretaña poseía mucha más tierra y gente en América que los holandeses o los franceses, que eran los dos principales rivales del norte de Europa por su poder y prestigio internacional. El comercio de la Compañía de las Indias Orientales también prosperó en este momento, y el mayor asentamiento de los británicos en Bengala ocurrió después de 1765.

La pérdida de las trece colonias del continente americano en la Guerra de la Independencia fue un gran golpe para la fuerza imperial británica, pero Gran Bretaña se recuperó rápidamente de este desastre y adquirió territorios adicionales durante los largos años de guerra con Francia desde 1793 hasta 1815. Las nuevas colonias incluían Trinidad, Tobago, Santa Lucía, Guyana, la Colonia del Cabo, Mauricio y Ceilán. Varios estados indios también fueron subyugados.

Hacia 1815, Gran Bretaña poseía un imperio global que era enormemente impresionante en escala, y más fuerte en los océanos Atlántico e Índico, y alrededor de sus costas, que el de cualquier otro estado europeo. Todo esto había ocurrido básicamente dentro de la misma red de comercio proteccionista que en 1688: el libre comercio, defendido por Adam Smith y Josiah Tucker, aún no había logrado avanzar mucho en las políticas económicas británicas.

¿Qué vino primero?

¿Hasta qué punto fueron estos cambios entre 1688 y 1815 un caso de imperio que estimula el comercio, o de comercio que estimula el imperio? La respuesta es que el comercio y el imperio iban de la mano, con una relación simbiótica entre sí.

El creciente comercio de ultramar con colonias estimuló a los comerciantes a proporcionar barcos, así como bienes para expandir las sociedades de colonos. El comercio de esclavos también se convirtió en un vehículo para establecer un imperio de esclavitud en las colonias del Caribe, y los emigrantes navegaron a las colonias en busca de mejores condiciones materiales. También, en algunos casos, tuvieron que emigrar para escapar de la persecución religiosa.

El rápido crecimiento de la población en la América del Norte en el siglo XVIII proporcionó un gran mercado para las exportaciones británicas. En el cuarto de siglo antes de la Revolución Americana, el comercio exterior británico cambió su composición de productos para proporcionar una gama más amplia de textiles, en particular tejidos de lino y algodón.

Esto se sumó a una gama de utensilios y herramientas, fabricados para satisfacer las demandas de una creciente población colonial con procesos industriales menos avanzados que los actuales en el país de origen y con algunas restricciones en su propia fabricación.

El comercio de esclavos estimuló la producción manufacturera británica por la demanda derivada de bienes tales como utensilios de plantación y ropa necesaria para esclavos y haciendas. Las colonias se vincularon a la metrópoli por complejas rutas marítimas bilaterales y multilaterales.

Una economía atlántica integrada surgió después de mediados del siglo XVIII, en la que comerciantes de puertos británicos, estadounidenses, indios occidentales e ibéricos establecieron lazos comerciales firmes y una perspectiva moderna y emprendedora con respecto a ganar dinero a través del comercio imperial.

¿En qué medida la hegemonía británica en el imperio, el comercio y la industria se basó en el crecimiento del comercio imperial? Muchos historiadores han discutido esta pregunta básica y han disputado el nivel de estímulo a la economía británica doméstica, y por lo tanto a la industrialización, que fue proporcionada por el crecimiento del imperio.

Una evaluación negativa enfatizaría que los beneficios de la esclavitud y el comercio de esclavos eran más modestos que la bonanza que alguna vez se pensó que tuvo lugar, y que la contribución de la esclavitud y el comercio de esclavos al ingreso nacional fue, en el mejor de los casos, marginal.

Los escépticos también argumentarían que la producción manufacturera británica se debía más a la demanda del mercado interno que a los clientes extranjeros; harían hincapié en la productividad agrícola y otros factores del lado de la oferta como componentes vitales del crecimiento económico británico.

Otros sugerirían que la red de comercio proteccionista llevó a las colonias caribeñas a convertirse en una carga para la patria, una vez que se consideraron los costos de defensa y administración, y que el comercio con la India, con un desequilibrio entre las importaciones y las exportaciones, fue una carga similar para el capital británico.

Los que desean rebajar el papel del comercio exterior en la industrialización también argumentan que las ganancias de los servicios financieros británicos, tanto del comercio como del imperio, eran esencialmente derivadas y parásitas.

El impacto del comercio imperial

Si bien no hay espacio en este artículo para citar datos detallados, sin embargo, se puede hacer una evaluación más positiva del impacto del comercio y las colonias en el desarrollo británico.

Los ingresos provenientes de la esclavitud y el comercio de esclavos se filtraron de nuevo en la economía británica de manera indirecta, con banqueros, especialistas en seguros y caballeros de países todos participando como inversores activos. Algunos historiadores piensan que las ganancias de la esclavitud y el comercio de esclavos, como proporción del ingreso nacional, fueron impresionantes.

Se ha argumentado que la producción manufacturera británica recibió el estímulo adicional de un gran tazón de comercio en el extranjero, que indujo a los productores a aumentar la productividad e introducir nuevas tecnologías para satisfacer esta demanda adicional.

Los estudios modernos han demostrado que el drenaje neto de la economía británica para proteger a las colonias del Caribe británico o para participar en el comercio de la India oriental ha sido exagerado. No cabe duda de que el comercio y el imperio dieron un impulso significativo a la proliferación y sofisticación de los servicios financieros, y que esto representó un beneficio considerable para el desarrollo a largo plazo de la economía británica.

Ningún historiador argumentaría que el comercio y el imperio tuvieron un impacto mínimo en la industrialización británica emergente; la pregunta es, más bien, ¿qué tan importante fue ese impacto?

El consenso actual es que el comercio y el imperio fueron importantes para el crecimiento económico británico en el período de Hannover, incluso si no fueron decisivamente importantes. La hegemonía británica en el imperio y el comercio en 1815 fue tal que Britannia gobernó las olas; pero esto no se hubiera logrado sin el fuerte apoyo proporcionado por el estado ‘militar-fiscal’ y la Royal Navy.

La expansión de los esfuerzos imperiales británicos estuvo acompañada por muchos años de guerra: más de la mitad del siglo XVIII vio a los británicos en guerra, principalmente contra Francia.

La capacidad del gobierno británico para aumentar los impuestos y los préstamos para respaldar las políticas militares agresivas de los gobiernos de Hannover y la superioridad de la Royal Navy sobre otras armadas europeas desempeñaron un papel importante en la creación de las condiciones mediante las cuales el comercio y el imperio podrían florecer.

Etiquetas: Comercio

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